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      Aerolineas: Costos Versus Confort (# 49)

 

Por Micheline Maynard
De The New York Times

NUEVA YORK.– Todo comenzó con una aceituna. Hace casi 20 años, American Airlines, ante la competencia, tomó la primera medida para reducir costos: eliminó una aceituna de cada ensalada que servía a los pasajeros.

Pero lo que empezó como una disminución gradual de los servicios de a bordo en las más importantes aerolíneas norteamericanas se ha convertido en el mayor ataque registrado alguna vez contra los costos, especialmente en la clase turista.

Desde diciembre pasado, algunas de las más grandes aerolíneas norteamericanas suprimieron la distribución gratuita de almohadas y revistas, así como el servicio de despacho de equipaje desde la vereda misma del aeropuerto.

Ayer, la aerolínea Northwest eliminó otro “lujo”: el pequeño paquete de palitos salados para pasajeros. Aun cuando el costo apenas asciende a unos centavos por bolsita, la aerolínea, que transportó 40 millones de pasajeros en todo el mundo el año pasado, sostiene que le permitirá ahorrar 2 millones de dólares anuales.

Los recortes significan que cualquiera que tome unavión durante la próxima temporada turística comprobará que un pasaje relativamente barato en una de las grandes aerolíneas cubre el vuelo y no mucho más.

Pero mientras los pasajeros de atrás del avión reciben un servicio cada vez más magro, los de adelante en los vuelos de cabotaje -tanto en primera clase como en business- serán atendidos con mayor esmero.

Allí, las aerolíneas compiten para seducir a quienes pueden gastar mucho, mejorando el servicio de comidas, instalando asientos completamente reclinables -algo que hasta ahora sólo había en vuelos transcontinentales- y ofreciendo entretenimiento a elección.

"Se produjo un cambio bastante fundamental en la experiencia de viajar", afirmó Klaus Bauer, director del área de atención a pasajeros de la división de aviones comerciales Boeing.

Los recortes no parecen afectar las rutas internacionales de las aerolíneas, en las que el servicio es considerado esencial y las aerolíneas, competitivamente, ofrecen comidas exquisitas, películas "a pedido" y, desde hace poco, acceso a Internet.

En Asia, por ejemplo, el servicio de lujo aún distingue a las aerolíneas más tradicionales frente a la proliferación de compañías aéreas económicas que ofrecen descuentos y han ingresado en el mercado en el último año.

Las aerolíneas europeas también están recortando costos para competir con las compañías aéreas económicas como Ryanair. Sin embargo, importantes aerolíneas como British Airways, Air France y Lufthansa ni cerca han estado de adoptar las severas medidas de algunas aerolíneas norteamericanas respecto del servicio de pasajeros.

Los recortes en las grandes aerolíneas norteamericanas hacen que las compañías aéreas que ofrecen descuentos, como JetBlue, Southwest y Song, parezcan lujosas si se las compara con la clase turista de las aerolíneas importantes.

Aunque su tarifa es más baja, aún reparten almohadas y ofrecen algunos servicios adicionales, como entretenimientos que las importantes aerolíneas ya no ofrecen gratis en sus vuelos de cabotaje, en tanto que varias destacan sus asientos de cuero.

Pueden solventar estos servicios porque, en términos generales, han podido mantener un superávit debido a sus menores costos operativos.

Las aerolíneas tradicionales, afectadas por los elevados precios del petróleo, perdieron más de 30.000 millones de dólares desde principios de la década y enfrentan el peligro de nuevas quiebras.

Han analizado a fondo los posibles recortes, reduciendo el sueldo y los beneficios de los empleados, retirando aviones y eliminando las rutas menos redituables. Suprimir servicios adicionales es otra manera de ahorrar dinero.

Hoy en día, el avión se ha convertido en un medio de transporte "sin lujos", como los ómnibus de larga distancia o el servicio ferroviario Amtrak de clase económica en los Estados Unidos. Viajar en avión está ahora al alcance de muchas más personas que hace 40 años, cuando sólo el 15 por ciento de la gente había volado en avión.

"Ajustadas por inflación, las tarifas aéreas bajaron un promedio de 30 por ciento esta década. Todo está en el precio de un pasaje. A medida que los pasajeros pagan menos, hay que reexaminar cada uno de los servicios y «lujos» adicionales. Cuando se compite por la tarifa, hay que hacer lo posible por reducir los servicios extras", dijo F. Robert van der Linden, director de transporte aéreo de la Smithsonian Institution, de Washington.

Para Northwest, que perdió más de 3300 millones de dólares desde 2001 y más de 500 millones de dólares sólo en el primer trimestre de este año, la decisión de suprimir los palitos salados fue puramente económica.

En lugar de las bolsitas de palitos, los pasajeros de la clase turista en los 1500 vuelos de cabotaje diarios de Northwest podrán comprar por un dólar un paquete de pasas de uva y nueces para acompañar las bebidas que reciben gratis, pero que podrían ser las próximas en desaparecer del servicio. Además, Northwest podría imitar a compañías rivales como American Airlines, United Airlines y Alaska Airlines, que en algunos aeropuertos comenzaron a cobrarles a los pasajeros 2 dólares por valija que despachen frente al aeropuerto.

Las aerolíneas económicas aprovechan las reducciones en los servicios de la clase turista de las grandes aerolíneas como una oportunidad para seguir incrementando su participación en el mercado.

Desde 1990, su participación se ha quintuplicado hasta abarcar un tercio de los pasajeros de los viajes de cabotaje. La compañía America West, que aspira a fusionarse con US Airways, ha incorporado algunos aspectos de los vuelos con servicios de mayor calidad, como asientos de primera clase y clubes en los aeropuertos para atraer a los pasajeros que opten por viajar en la clase business.

Aún distribuye almohadas y frazadas, pero cobra la comida en clase turista y cubre los gastos, en parte con anuncios publicitarios impresos en las bandejas, las servilletas y la funda plastificada de los pasajes.

La aerolínea está analizando si cobra por todo el equipaje despachado.

"Los pasajeros parecen aceptar los cambios. Ya no esperan los mismos servicios", señaló H. Travis Christ, vicepresidente de marketing de America West.

Por su parte, Van der Linden expresó que las aerolíneas siempre corren el riesgo de irritar a posibles viajeros. "Hay un punto en el que las aerolíneas pueden llegar a dar la impresión de ser desagradablemente baratas y podrían alejar a sus pasajeros", previno.

Traducción de Luis Hugo Pressenda

Link cort http://www.lanacion.com.ar/711644
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